世界は、なぜポリオ根絶を目指すのか 残された3カ国の課題とは?

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2度目の出会いは、大学院生のとき。バングラデシュに住み込みで研究に行くため、事前に受けなければならなかった、たくさんの予防接種の中の一つに、ポリオワクチンがありました。

当時は、他の予防接種は全て注射で痛いのに、ポリオは飲むワクチンで10年間も有効なんだ、胃で消化されないのかな、と思った程度だったことを、よく覚えています。

© UNICEF/INDA2012-00435/SANDEEP BISWAS

その後、わたしはタイでも約3年間住み込みの研究をしていたのですが、バンコクでは身体的ハンディキャップを持つ人が路上で生活している風景に出会いました。

盲目の男性がテンポ良くカラオケをしていたり。ハンセン病患者と思われる、顔面の皮膚が大きくただれてしまった女性が、毛糸で編んだ繊細な人形を売っていたり。ポリオ患者と思われる、脚がやせ細り、膝や足首がかなり違う方向を向いてしまっている少年が見事な絵描きパフォーマンスをしてみせたり。

ポリオ患者は、手足に麻痺があらわれるため、腕や膝関節がかなり普通と違う方向を向いてしまい痛々しい体勢になっている人も少なくありません。このようなハンディキャップがあっても、結局は生きていかなければならない。生きていれば苦しいこともあるけれど楽しいこともあって、笑うこともある。そんな様子を見ると、身が引き締まる思いでした。

ポリオとの3度目の出会い

そして、それから数年経った2009年、私はポリオと3度目の出会いを果たします。私が外務省で保健医療政策を立案するという立場にあったときのことです。

ポリオが、世界で最も根絶に近い病気であることを知ったのです。

多くの人が知らない事実ですが、実はこれまで、人類が世界から根絶した病気は、天然痘たったの1つだけ。これだけ医療や技術が発達し、私たちの生活が便利になっても、病気を地球上からなくす、ということは、とても難しいことなのです。

そんな今、人類がその叡智を結集し、根絶しようとしている病気がポリオです。

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